Pengalaman Pengusaha Ini Sebagai Imigran Membentuk Merek Tehnya

Sajani Amarasiri benar-benar alami sebagai pemilik usaha kecil. Perusahaan tehnya, Kola Goodies, telah mengalami pertumbuhan yang cepat dalam dua tahun sejak awal. Campuran teh merek Sri Lanka sudah dijual di toko-toko batu bata dan mortir, mereka telah menjalin kemitraan dengan rantai Boba yang besar, dan mereka saat ini sedang dalam pekerjaan memperluas lini produk mereka. Keberhasilan ini tidak akan mengejutkan siapa pun yang akrab dengan latar belakang Sajani.

“Orang tua saya adalah pengusaha – pemilik usaha kecil,” kata Sajani. “Jadi untuk waktu yang lama, saya tidak menyadari bahwa itu adalah satu-satunya referensi yang saya miliki untuk berkarir… jadi korporat bukanlah impian. Saya selalu berpikir saya akan melakukan sesuatu sendiri.”

Tapi, jalan untuk mengaspal perusahaannya sendiri membutuhkan waktu. Setelah pindah ke Amerika Serikat dari Sri Lanka untuk kuliah, Sajani memutuskan untuk masuk ke bidang teknologi bukan karena itu adalah karir impiannya, tetapi karena itu adalah pilihan paling realistis baginya – mekanisme bertahan hidup sebagai seorang imigran. Dia akhirnya bekerja di Amazon dan kemudian pindah ke Microsoft di mana perusahaan mensponsori visa kerjanya.

Ternyata Sajani sangat menikmati bekerja di bidang teknologi. Pekerjaannya secara khusus berfokus pada rantai pasokan perangkat keras, yang akan terbukti berguna setelah dia beralih menjalankan bisnis. Dan, meskipun jam kerjanya panjang, Sajani tidak membiarkan pekerjaan sehari-harinya menyita seluruh waktunya. Dia selalu memiliki kesibukan sampingan seperti memulai toko pakaian online. Akhirnya, dia memutuskan untuk menangani proyek yang lebih besar dan berhasil membuka ruang kerja bersama pertama di Sri Lanka – Koperasi Kolombo – yang sepenuhnya didirikan dan didanai oleh perempuan.

Tetapi bahkan itu tidak cukup untuk penduduk asli Sri Lanka. Rasa gatal untuk melakukan sesuatu yang lebih besar dan lebih berani muncul di dalam dirinya. Dengan menghubungkan kembali ke akarnya dan memanfaatkan perspektifnya yang berbeda sebagai seorang imigran, Sajani akan terus menciptakan bisnis kecil yang merangkul warisan Sri Lanka-nya.

Perspektif yang unik dan multikultural

Beberapa tahun yang lalu, Sajani memperhatikan booming kesehatan yang menjanjikan kesehatan dan vitalitas melalui makanan super holistik. Tinggal di Bay Area, Sajani dikelilingi oleh tendangan kesehatan baru ini. Dengan cepat menjadi jelas bahwa ritual dan bahan-bahan yang dia gunakan di rumah tangganya di Sri Lanka – seperti kunyit dan minyak kelapa – meledak di rumah barunya.

Dan meskipun senang melihat bagian dari budayanya diakui, Sajani mau tidak mau merasa bahwa asuhannya juga dikooptasi.

“[These ingredients] telah ada di dapur dan keluarga generasi kita selama 1.000 tahun,” kata Sajani. “Tapi cerita kami tidak diberitahu. Perampasan budaya itu agak gila untuk menyaksikan menjadi seorang imigran.”

Dia menyadari bahwa semua merek teh yang menjual minuman kunyit pada saat itu tidak dimiliki oleh pendiri Asia Selatan, meskipun bumbu kuning berasal dari Asia Selatan. Dengan latar belakang dan keahliannya, Sajani tahu dia bisa mengembangkan minuman kunyit yang otentik, bergizi, dan enak. Terlebih lagi, dia ingin menciptakan produk yang memadukan dua identitasnya dengan mulus.

“Anda bisa memiliki wawasan unik ini dari lensa budaya yang berbeda. Dua rumah … rumah saya di Amerika dan rumah saya di mana saya dibesarkan [in Sri Lanka],” kata Sajani. “Bagi saya, itu seperti, ‘bagaimana saya menciptakan nilai tambah dari perspektif itu, dengan cara yang mengembalikan kedua tempat di mana saya berasal?”

Bahkan, Sajani menamai perusahaan itu setelah minuman populer Sri Lanka “Kola Kanda,” yang terbuat dari beras mentah, santan, dan daun herbal yang konon berkhasiat obat. Ini adalah minuman yang tumbuh bersamanya dan memiliki kenangan indah.

“Ini adalah teh sarapan Sri Lanka yang sangat populer dan sangat baik untuk Anda. Penuh dengan sayuran, menghangatkan, dan bagus untuk pencernaan dan energi Anda,” kata Sajani.

Pada tahun 2020, ia meluncurkan produk yang layak minimum dari campuran pertama mereka, latte super hijau, yang mencakup kunyit. Melalui proses pengujian ini, Sajani menerima banyak masukan dan mempelajari apa yang diinginkan konsumen.

Ini meletakkan kerangka kerja untuk Kola Goodies. Sekarang, dua tahun kemudian, perusahaan baru saja meluncurkan produk ketiga mereka – latte susu oat bebas susu. Sementara Kola Goodies telah melihat banyak kesuksesan, Sajani harus mengubah visinya beberapa kali di sepanjang jalan.

Menemukan alasan Anda dan berpegang teguh pada itu

Sajani memuji kesuksesannya sebagai pengusaha karena satu hal utama: mengetahui alasannya. Bahkan ketika dia menghadapi hambatan dalam bisnisnya, dia dapat terhubung kembali ke tujuan akhirnya yang selalu mendorongnya untuk maju.

“Saya pikir salah satu hal terbesar adalah memiliki ‘mengapa’ Anda dengan sangat jelas, ‘mengapa Anda memulai ini?’ Dan, ‘apa visi di baliknya?’” kata Sajani. “Karena tidak mudah menjalani setiap hari mendorong usaha kecil untuk menjadi sukses. Tapi memiliki alasan itu… akan selalu membantumu melewatinya.”

Bagi Sajani, tujuan utamanya selalu untuk meningkatkan kesadaran akan budaya Sri Lanka dan memperkuat suara komunitas Sri Lanka. Jadi, meski pengusaha sulit menutup Koperasi Colomba setahun di masa pandemi, dia tetap bangga dengan pengalamannya karena dia tahu dia sudah mencapai tujuannya. Ruang kerja bersama adalah yang pertama dari jenisnya di Sri Lanka dan menyatukan orang-orang, membuat komunitas lebih kuat.

Demikian pula, di awal Kola Goodies Sajani telah menemukan bahwa dia perlu berputar dengan jenis teh yang mereka produksi.

“Ketika kami pertama kali memulai, kami lebih fokus pada minuman superfood, seperti Moringa, dan kunyit latte,” kata Sajani. “Tetapi kemudian, kami ingin memiliki lebih banyak produk yang terinspirasi budaya yang kami bawa ke kehidupan untuk mendukung petani kami sendiri, dan yang akan memajukan budaya kami dengan cara modern.”

Daripada hanya berfokus pada minuman yang sangat sehat seperti Super Green Latte, Sajani mampu memperluas lini produk untuk menambahkan Teh Susu Sri Lanka, yang saat ini menjadi produk terlaris mereka. Memperluas untuk menyediakan teh susu juga memungkinkan salah satu kemitraan terbesar Kola Goodie.

Boba Guys – rantai teh susu terkenal di California dan New York – memiliki program akselerator untuk pendiri minoritas dan akhirnya sangat menyukai campuran teh Kola Goodie, sehingga kedua bisnis berkolaborasi untuk meluncurkan teh susu boba kunyit. Usaha ini tidak hanya memberikan lebih banyak eksposur untuk Kola Goodies, tetapi untuk Sajani, ini adalah cara lain untuk menghadirkan lebih banyak keragaman di ruang minuman.

“Adalah satu hal untuk melihat emas [turmeric] milk boba tersedia di rantai besar, ”katanya. “Tapi ini adalah kolaborasi yang luar biasa untuk melihat budaya Asia Timur dan budaya Asia Selatan bersatu dalam minuman.”

Membawa lebih banyak representasi untuk budaya Sri Lanka selalu menjadi tujuan Sajani. Tetapi yang lebih penting, dia ingin secara langsung membantu sesama warga Sri Lanka. Inilah sebabnya mengapa Kola Goodies langsung mendapatkan bahan-bahannya dari petani lokal, meskipun itu bukan rute yang paling praktis.

“Saya akan menggunakan waktu dan sumber daya ekstra itu untuk menemukan [Sri Lankan] petani untuk dapat mendukung mereka karena itu berkorelasi langsung dengan alasan saya. Dan itu masuk akal karena itu adalah kerangka nilai yang saya miliki untuk semua keputusan yang saya buat,” katanya.

Hal ini tidak hanya menghasilkan bahan-bahan segar dan paling otentik, tetapi juga memungkinkan Sajani membayar para petani ini dalam USD dan memberi mereka pendapatan yang lebih stabil. Saat ini, Sri Lanka sedang menghadapi situasi politik dan ekonomi krisis dan Sajani telah menggunakan platformnya sebagai pemilik usaha kecil untuk mendidik pelanggannya tentang situasi. Dia juga mengumpulkan uang untuk organisasi Sri Lanka dan menyumbangkan ratusan makanan langsung kepada mereka yang membutuhkan.

Mampu memberikan kembali ke kampung halamannya sangat berarti bagi Sajani. Dan pengusaha itu mengatakan bahwa dia memiliki satu orang yang pantas mendapatkan pujian karena membuat semuanya menjadi mungkin – ibunya. Slogan Kola Goodies, “Dapatkan dari amma saya,” adalah teriakan langsung atas kontribusinya. Jika bukan karena ritual pagi mereka di dapur, Sajani mengatakan dia mungkin tidak akan pernah terinspirasi untuk membuka bisnis teh Sri Lanka.

“[My mom] adalah landasan, karena jika dia tidak meluangkan waktu untuk membuat hal-hal yang memelihara kita, yang menjadi bagian besar dari pertumbuhan saya sehari-hari, maka yah, saya bahkan tidak akan memiliki titik inspirasi untuk bawakan super green latte atau teh Sri Lanka,” ujarnya. “Itu dia.”

Pengusaha telah menempuh perjalanan jauh dari minum Kola Kanda di rumah sebagai seorang anak dengan keluarganya di Sri Lanka. Dengan menggabungkan semua keistimewaannya– latar belakangnya yang berbeda, pengalamannya di bidang teknologi, dan dorongannya untuk memberdayakan komunitasnya – Sajani telah menciptakan sesuatu yang istimewa. Kola Goodies adalah salah satu merek yang menghadirkan representasi yang sangat dibutuhkan untuk budaya yang biasanya tidak mendapat sorotan.

“Fakta bahwa ada teh susu Sri Lanka di supermarket San Francisco sangat besar dari sudut pandang budaya,” kata Sajani. “[Sri Lanka] adalah negara yang begitu kecil. Kami sangat tidak terwakili, bahkan dalam dialog Asia Selatan. Jadi, sungguh menakjubkan melihat diri Anda di rak ketika Anda berjalan di toko kelontong.”